Aplicar impuestos al carbono, la siguiente gran batalla política

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Habrá nuevos empleos verdes, pero es posible que estos no apacigüen a empleados de aerolíneas, trabajadores automotrices y mineros desempleados 

Londres.-

“No hay duda de que las luces se apagarán” este invierno, eso prometió ominosamente el secretario de negocios de Gran Bretaña, Kwasi Kwarteng, a los ministros del Parlamento, mientras los precios de la gasolina subían. “No habrá semanas de tres días ni un regreso a la década de 1970”.

Toda Europa está preocupada por las cuentas de energía. Los precios de la electricidad se están disparando por varias razones, entre ellas la recuperación económica posterior a la vacunación y una escasez temporal de gas. Sin embargo, a largo plazo, los consumidores se enfrentarán cada vez más a una fuerza cuyo propósito es mantener los combustibles fósiles caros: los impuestos al carbono. El precio del carbono de la Unión Europea se duplicó en un año hasta alcanzar la cifra récord de 60 euros por tonelada; el de Gran Bretaña es aún más alto, con 56.14 libras. Los impuestos al carbono ya están acelerando la eliminación gradual del carbón, lo que hace que el gas sea aún más caro.

Necesitamos impuestos al carbono, puede decirse que son nuestra arma más rentable si vamos a tener siquiera una posibilidad teórica de reducir las emisiones en 45 por ciento para 2030, pero en el momento en que el impuesto al carbono aumente el precio del carbono, va a aterrorizar a los políticos. El impuesto al carbono frente a las billeteras de los votantes es la siguiente batalla política de nuestro tiempo.

Hasta ahora, los impuestos al carbono se diseñaron para no tener dientes. Incluso Suecia, que aplica la tasa más alta del mundo, exime astutamente a categorías enteras de actividades que contaminan. A escala mundial, solo una quinta parte de las emisiones están cubiertas por los precios del carbono. Solo 4 por ciento está cubierto por un impuesto al carbono de al menos 40 dólares por tonelada, la tasa mínima que puede ser compatible con el objetivo de mantener el aumento de las temperaturas globales muy por debajo de los 2 grados. De hecho, una tasa impositiva de 120 euros por tonelada estará “más en línea con las estimaciones recientes de los costos sociales globales del carbono”, calcula la Organización para la Cooperación y el Desarrollo Económicos (OCDE), el club de los países ricos. El precio del carbono tal como está no es una acción climática, es solo una manera de dar una buena imagen. Cualquier gobierno que trate de ser más ambicioso se topa con una resistencia. El levantamiento de Francia en 2018 hundió el intento de Emmanuel Macron de subir los precios del combustible en unos cuantos centavos por litro.

Los políticos tienen razón en tener miedo, porque los impuestos más altos sobre el carbono van a lastimar. Incluso si no hay impacto en el crecimiento económico, el gasto pasará del consumo a la inversión. Atrás quedará ese vuelo de ida y vuelta Londres-Mallorca por 19 libras con Ryanair. Nuestra ropa, gasolina, carne y café serán más caros. Tendremos que enviar un ejército de trabajadores por las casas del mundo rico arrancando boilers, instalando bombas de calor y aislando áticos. El beneficio que sentirán los propietarios de viviendas será bastante menor que cuando nuestros bisabuelos obtuvieron baños y calefacción central. Habrá nuevos empleos verdes, pero es posible que estos tal vez no apacigüen a los empleados de las aerolíneas, los trabajadores de las plantas de automóviles y los mineros del carbón que queden recientemente desempleados. Aun así, los impuestos al carbono se están generalizando.

En julio, China lanzó el esquema nacional de comercio de emisiones más grande del mundo, mientras que la Comisión Europea propuso un precio de carbono para el combustible de automóviles y la calefacción de edificios. Incluso los conservadores de Canadá respaldan los impuestos (siempre que tengan un precio inofensivo). La cumbre de la Organización de las Naciones Unidas (ONU) sobre el cambio climático en noviembre generará un nuevo impulso global. Pero a muchos votantes no les gustará: por mucho que disfruten de lo que da una buena imagen, no está claro que quieran acción. El efecto galvanizador de los desastres climáticos de este verano ya se desvaneció: ya no se espera que las inundaciones de julio en Alemania beneficien a los Verdes en las elecciones del domingo. Dado que los impuestos al carbono realistas serán impopulares, ¿cuál es la mejor manera de introducirlos? Macron le hizo un favor al mundo al probar la versión menos atractiva imaginable. Su impuesto al combustible tuvo su mayor impacto en un grupo desfavorecido: los habitantes de los suburbios más pobres y la población rural que depende de los automóviles. No les ofrecía otra alternativa: en el lugar donde vivían, no podían cambiar al transporte público ni a las bicicletas. Se presentó sin consulta. No castigó a los ricos: no había un impuesto comparable sobre, digamos, vuelos de clase ejecutiva. Y los ingresos se destinaron al opaco presupuesto nacional.

Información por MILENIO